Каталог статей.


Волшебство. 4

Мы почти не общались, я изредка говорила больному: «надо поесть» или «я пошла, дела». Он соглашался одними ресницами, не произнося ни слова - переживал наверно, что зрения лишился.

Им, крестьянам, на земле без глаз и делать нечего! Я очень сочувствовала, но помочь не могла.

На четвертую ночь как всегда я уснула на стуле, а проснулась на кровати, мужчина лежал на приличном расстоянии у другого края, чтобы не смущать, но мою ладонь из рук не выпускал.

Сконфуженная этим положением и неожиданной заботой, я не поднимая головы, тихо проворчала:

-           А если рана откроется? Зачем так рисковать? Спасибо... - Он в ответ выпустил мою руку.

Конечно, я ему благодарна, усталость накапливалась, и так уже еле ползала, когда днем разыскивала Андро по городку.

Днем, спустившись к хозяину «Беззаботного Барба» - толстому высокому гному, я выложила четыре золотых, чтобы заплатить за всю будущую неделю:

-           Отец передал, еще четыре дня, - буркнула я, выложив монеты на засаленный стол таверны, расположенной на первом этаже у входа. После предупреждения Кипара я избегала этого места, как могла, по возможности передвигаясь по черной лестнице.

Гном хозяин кивнул, не удостоив меня даже взглядом. Тут до меня дошло, что этот постоялый двор единственное место, где я ещё не искала Андро. Повернувшись к хозяину, я с мольбой в голосе сказала:

-           У вас не появлялся старик маг? Старенький такой, с бородой, в синем плаще? - Г ном после этих слов замер, я обрадовалась. - Андро зовут? На вороном коне прибыл...

Г ном, не поднимая глаз от тарелки с золотыми монетами,

которые тут же взялся энергично пересчитывать, махнул головой «нет».

Я устало побрела прочь от стойки, вышла на улицу. Это была последняя гостиница... Где теперь его искать? Раздумывая о грустном, купила на рынке обувь и теплый плащ для раненого - осень, холодно ходить босиком и в одной рубашке. И вновь отложив поиски мага, вернулась в номер.

Крестьянин уже ходил по комнате, ощупывая стены... а грубые корявые стулья остались посередине. Заметив, что он сейчас споткнется, я подскочила и с паникой отодвинула мебель с его пути.

Раненый стянул бинты,и я только поняла, что до этого даже не рассмотрела его как следует. Довольно высокий мужчина с темным, небрежно обкорнанным волосом, в домотканой травяной рубахе. Он оперся рукой о стену, и я рассмотрела его пальцы. Крепкие, короткие, с мозолями, одним словом - натруженные.

Чтобы замять смущение, возникшее, когда я вмешалась с этим стулом, тихо спросила:

-          Как ты? К доктору пойти сможешь? - Насчет того, чтобы простому крестьянину обратиться к драконьему магу и речи не шло,там за прием брали целое состояние!

Он промолчал, медленно, на огцупь, самостоятельно возвратившись к кровати.

-          Я купила обувь и плащтак что теперь можно сходить... - тихо добавила я, не отрывая от него глаз.

-          Благодарствую, девушка... я тебе все верну. Помоги мне завтра к драконьему магу попасть .

-          К магу? - с недоверием переспросила я, стягивая плащ. - А он примет? С оплатой подождет?

-          Да, я работал с... на него.

Я тут же представила себе, что мне вдруг что-то понадобилось от Андро, и я обратилась к нему. Конечно, он не откажет! Это меняло все, так что я радостно согласилась:

-           Конечно! Хорошо, завтра идем, а куда?

-           «Древний дракон»...

-           О, это совсем рядом! Конечно, пойдем... - я по- настоящему обрадовалась и не только за этого мужчину. Ведь если маг ему поможет, я смогу отсюда уйти. Уже и место себе присмотрела! Там мне одного золотого на неделю хватит!

Этой ночью я спала в кресле возле камина, уверив слепого мужчину, что мне очень удобно.

Утром нам принесли горячий напиток из еловых веток, свежие,только что из печки лепешки, ветчину и яйца.

Но от волнения раненый есть отказался, я быстро похватала всего понемногу с подноса, и помогла ему одеться. Его губы побелели от боли, руки тряслись, а впереди нас ждал такой тяжелый путь...

Вниз вели всего девять крутых ступеней, но мне понадобилось полчаса, чтобы спустить измотанного мужчину со второго этажа.

Я покрылась холодным потом, представив, что у меня не хватит сил поймать его , если он начнет падать. Мне постоянно казалось, он вот-вот потеряет сознание, но раненый упрямо переставляя ноги, шагал к выходу.

Потом был довольно сложный путь на соседнюю улицу - раненый очень устал, ему было непривычно использовать чью- то помощь, потому мне приходилось догадываться самой, но и этом случае на мое предложение отдохнуть, он отмахивался и упрямо шел вперед.

Наконец мы добрались до двухэтажного здания за высокими дверьми с разноцветными стеклами, над которыми была прикреплена голова дракона с кольцом во рту. Злобного дракона. Я даже поежилась, надеясь, что это что-то деревянное, а не настоящий трофей. Довела раненого до двери - там его забрали слуги, стоявшие на входе, а сама осталась на улице, наблюдая за происходящим сквозь цветные стекла.

Один из слуг, невысокий худой парнишка с кудрявой

шевелюрой, заоравшим моего пациента, вернулся назад и стал у входа.

Я повернулась к нему с вопросом:

-           Его будут лечить?

-           Уже лечат... - равнодушно ответил он.

Я кивнула, всматриваясь сквозь цветные треугольники дверного стекла. Моего крестьянина уже посадили на позолоченный диван и высокий маг, вглядываясь в ослепшие глаза человека, что-то энергично зачитывал со страниц старинного манускрипта, который был у него в руке.

Значит все... У Барба несколько дней ещё оплачено. Ой, я позабыла предупредить, он ведь не найдет номер!

-           Передайте ему, что... - я запнулась, даже имя у недужного не спросила, тетерка! Миг подумав, указала на диван с мужчиной,и произнесла:

-           Номер у «Беззаботного Барба» сразу у лестницы на втором этаже, он там один такой.

-           Сейчас выйдет, сама скажешь, - с раздражением отмахнулся парнишка.

-           Не забудь, на втором этаже сразу у лестницы! - сухо повторила я.

Напоследок вгляделась в мужчину, лежащего на диване, маг уже отошел, - тут раненый поднял руку над лицом,тщательно осмотрел пальцы.

Значит, он видит, все-таки вылечили! Я с облегчением выдохнула, раненый, медленно поднимаясь, стал поворачиваться к двери.

Мне пора!

Не прощаясь с ленивым слугой, я резко развернулась и ушла. Мне предстояло пройти через рынок, миновать эльфийскую гостиницу и найти там небольшое деревянное здание «Приют красного тролля». Не знаю, бывают ли такие в природе, но цена за проживание в нем меня устроила.

На обед я заказала себе жареных каштанов, а так как номер был под самой крышей, проще говоря, на чердаке, я открывала дверцу и, выбравшись на крышу, устроилась там. Гостиница стояла у самых городских окраин, так что, очищая горячие каштаны, я окидывала взором далекие по-зимнему унылые поля и холмы и всматривалась в туманный горизонт. У нас в Лазури с крыши видны одни горы, а здесь такой простор...

На следующее утро, позевывая, обдумывала, откуда начинать поиск мага в Непруге. Гостиницы и постоялые дворы я проверила, не в эльфийской же его искать, туда людей не пускают, а для себя решила, что неделю ищу и возвращаюсь в Лазурь, может маг уже вернулся. Помня об ужасных нравах, царящих в городе, сразу переоделась в мальчишку, прикрыв лицо капюшоном...

Холодный ветер пронизывал грубую ткань плаща, мех не спасал совершенно, где-то вдали выли собаки, - я вновь безуспешно обходила постоялые дворы и дороги, по которым мог прибыть сюда старый маг.

По узкой улочке, покачиваясь и спотыкаясь, впереди шла старушка, обмотанная тонким дырявым платком из некрашеной шерсти. Ветер беспощадно развеивал ее ветхие юбки, вгрызаясь в голую кожу. Спасаясь от порывов холодерга, я опустила голову и подняла воротник плаща, но это помогло слабо - ледяные щупальца ненастья добирались до всего, выхолаживая тело изнутри!

Вся непогода в Привражье остается, горы не пускают тучи к морю, зато у побережья, говорят, всегда тепло. Мне осталось пройти совсем немного, когда к шуму ветра добавился какой- то четкий звук. Резко обернулась - нагоняя по узкой улочке между нависшими домами, позади несся всадник, угрожая затоптать беспечных пешеходов.

Я отпрыгнула, опасаясь быть задавленной копытами разгоряченной лошади, но тут мне на глаза вновь попала та старушка в рваном платке.

Он же убьет ее! Не колеблясь, я кинулась спасать...

Подхватив высохшую, от вечного недоедания фигурку, (эх, сколько я таких повидала!) - в самый последний момент отпрыгнула с ней на рассохшиеся ступеньки чьего-то дома. Под нашим весом дерево крыльца угрожающе заскрипело...

Всадник, словно не заметив людей под ногами, ускакал прочь. Старушка, кряхтя, поднялась, обдав меня ароматом крепких винных паров:

-          Чой ты, мальчишка, на людей кидаешься? Чай не тролли! - она лукаво меня оглядела.

-          Он нас чуть не затоптал... - я тяжело поднялась, вытерла ободранные руки и прижала к себе сумку с луком и мечом. Зная, какие фортели выкидывает жизнь, не осуждала пьяную старушку - всяк выживает, как может.

-          А хочешь я тебе намагичу? А? Только мне нужен золотой! Меньше не получится, - хитро взглянув на меня, старушка подмигнула и пьяно покачнулась, ощерив в улыбке беззубый рот.

Я знала абсолютно точно, куда тотчас же пойдет мой золотой, но может она хоть немного поест. Потому смиренно вздохнула и согласилась:

-          Давай, магич! Согласен.

-          Дай мне золотой... и твое оружие.

Я кивнула, вынув монетку из-за пояса. Бабулька не убежит, а так сделаем вид, что честно рассчитались.

-          Оружие! - грозно потребовала старушка, перебирая пальцами в воздухе. Пожав плечами, я распустила тесемки связывающие суму и вынула лук. Который, тут же торопливо выхватила у меня старуха. Ее тихие слова тенями разбежались по дереву, меняя структуру и рисунок древесины - лук до неузнаваемости изменился! Я с удивление взглянула на бродяжку, сосредоточенно бормотавшую что-то свое...

-          Давай... что ещё у тебя есть! - торопила магичка. Я подумала, что она о деньгах и сунула ей еще одну монету.

-          Оружие давай, дурень! - завопила она, ловко укрывая ещё

один золотой в залатанное декольте под платком. Я растерянно вынула из сумки меч.

Каково было мое удивление, когда и по эльфийскому металлу побежали рисунки, полностью изменившие вид оружия...

-          А что с ними теперь будет? - робко выдохнула я, наблюдая такое чудо.

-          Из лука не промахнешься, меч не потеряешь... - ворчала бабуся, кутаясь в рваный платок.

-          Как это? - Но магичка, весело позвякивая полученными монетами, уже развернулась и весело покачиваясь, пошла в обратную сторону, завернув в ближайшую таверну.

Когда я прятала оружие обратно,из-за толстых, корявых досок с сучками, олицетворявших дверь, на порожках которой состоялся наш «обмен», раздался ехидный голос:

-          Вот пьянь, последние мозги пропила! Такое заклинание на рынке восемь золотых стоит, а она один получила, еще и радуется, что глупого сопляка надула!

Значит, это она мне помогла, а не я ей... Устало пряча оружие, покачала головой, что-то я какая-то невезучая в этом! А ведь только и хотелось быть такой же доброй как Андро! Но что-то постоянно выходило не так. То Кипар на себя все трудности взял,то вот старая магичка себя обсчитала...

Небрежно укутавшись в теплый плащ под вой холодерга я побрела вперед, вздыхая и волнуясь, как там дела у моего крестьянина. Мне хотелось зайти к Барбу, что бы спросить, не появлялся ли у него маг, заодно и узнать о раненом... Но этот визит я отложила на завтра, и пошла на рынок, так как злобный шепот незнакомки из-за двери напомнил мне, что в Привражье тем и славится, что здесь можно купить все!

Внешне рынок оказался самой достойной частью городка: крепкие лавки, сложенные из камня, с массивными навесами из дуба и печками от которых кругом расходилось тепло. Правда, лица продавцов не внушали доверия. В отличие от нашего, лазурянского,тут никто не кричал, призывая

посмотреть на товар - хозяева лавок сидели с большим достоинством, высокомерно поглядывая на покупателей.

Я уже миновала ряды простых товаров, стремясь разыскать магические. То, что хотела здесь найти, пока не оформилось в моей голове во что-то конкретное. Но чем больше здесь ходила, рассматривая груды эльфийских украшений из ракушек и дерева, горы контрабандных тканей из-за моря, пирамиды чеканной посуды из гномьего края, тем отчетливей понимала , что хочу что-то такое... для путешествий.

Миновав ряд с рукописями и свитками, наконец, я попала к торговцам заклинаниями, но немного порасспросив лавочников, была шокирована ценами. Мне бы всего золота и на одно не хватило! Нет,тут конечно были дешевые одноразовые помощники, вроде вскипятить воду без огня или высушить вещь мгновенно, но зачем за это платить?

Мимо меня пошел молодой селянин, высокого роста, с живым, проницательным взглядом и одетый в домотканую травяную одежду. Я обернулась вслед. Так похож на «моего» раненого! Я не первый раз себя укорила, что ушла и не сообразила оставить ему золота, вдруг ему далеко отсюда ехать?

Резко обернулась, что бы идти дальше...

- Эй, что творишь? Все заклинания в снег смел, олух!

С угрозой на лице я обернулась...

Оглядев картину за собой, с досадой выдохнула. Тролль голодный! Действительно, сумой с оружием я смела несколько коробочек с заклинаниями с прилавка, над которым стоял тощий седой старик со злым взглядом. Если что испортила, придется платить! Какой ужас!

Молча собрала все и, струсив с них снег, выставила на лавку по размеру. Хозяин молчал. Я всем видом излучала угрозу...

Старик в ответ на мой молчаливый вопрос: «это все?» коротко кивнул, но едва я развернулась, собираясь ретироваться, пока в нем жадность не взыграла , старик с достоинством проговорил:

-          Эй, а заклинания посмотреть не хочешь? - Я медленно обернулась и вместо ответа вновь подошла к прилавку,из-за которого щедро пахло дымом из каменцой печки.

Старик, показывая на рядки товара, начал перечислять:

-          Эти заклинания знаний, это постоянные образа, это временные образа... - Глаза от дыма стали слезиться, но я не отошла, а остановила старика жестом, показывая на постоянные заклинания образа... В голове созрела мысль, а что ещё надо? Установил его и путешествуй без всяких проблеем, бинтов и «ломания» голоса!

Старик, перебирая коробчонки тонкими пальцами с пожелтевшими ногтями, начал хрипло описывать, покашливая от дыма:

-          Вот эти... - он показал на отделанные разноцветным бархатом коробочки и перечислил, - с голосом, разговором и характерным поведением, пятьдесят золотых.

Я молчала. Торговец продолжал:

-          Вот эти, - мне на глаза попались простенькие, ситцевые, - меняют только вид, но держат его исправно... как понадобится, читаешь его и ходишь себе. А вот эти, - он показал ящички в шелковом исполнении, - и читать не надо, только тронуть...

У меня не хватало даже на ситцевые... но я со вниманием слушала хозяина, надо же знать, чего потом хотеть! Пока раздумывая, я глядела на заклинания, старик закончил рассказывать и под конец добавил:

-          А вот это постоянное, но сломанное... пять золотых. - Я подняла на торговца глаза.

Последовало молчание. Потом я ткнула в ту коробочку... интересно, как делается образ того, чей лик принимаешь?

-          Оно сломанное, - повторил он. Я вновь невозмутимо ткнула в нее пальцем.

-          Оно исчезает само собой и появляется без зова, и это не

исправить! - пояснил он, потягивая мне коробочку. - Но если для каких розыгрышей...

Угу, розыгрышей, вообще-то эти заклинания запрещены,их, как правило, используют в основном воры и похитители. Потому и такая цена, несусветная.

- Да, чуть не забыл, - старик закашлялся, - образ создавать надо так: прикладываешь заклинание ко лбу, начиная с макушки до пят, задумываешь, на кого хочешь быть похожим.

Я, легко кивнув, быстро достала пять золотых и положила перед торговцем. Точно! Образ, который отключается сам по себе, ворам не подойдет, это конечно...

Уложив коробку к оружию в сумку, пошла к себе.

Вечером, не дожидаясь ужина, я свалилась спать, чтобы ни о чем не думать . Еще один день насмарку!

•kit it

Да, судя по всему, с разбойниками мне повезло, ограбив и уведя коня, они бросили меня погибать в горах. Но я спасся и, прежде всего, позабыв о своих невзгодах, принялся за дела.

Прежде всего, мне надо было разыскать и допросить Толстого эльфа. Целую неделю я обходил торговцев краденым, чтобы выслушать очередную ложь. И пока не столкнулся с заговором напрямую, даже представить себе не мог, как далеко простерлись щупальца сговора против людского королевства. Затея была настолько многоходовая и страшная, в нее было вовлечецо столько людей и нелюдей, что когда я все сложил, сначала даже не поверил своим выводам.

Банальная кража оказалась четко продуманной провокацией. Следы артефактов, а это были именно они, вели во дворец Владыки эльфов. Все было явно и продумано до мелочей... И, судя по грандиозности сплетенной сети, была учтена каждая мелочь.

Все допросы, выясненные детали и откровения складывались в единую картину, которая получалась до неприятия пугающей. Людей и эльфов стравливали, что бы ослабить. Ослабить... а потом захватить. Пока две стороны будут сражаться,третья получит все.

Мне осталось только найти Толстого эльфа, главу скупщиков краденного, что бы до конца убедиться, что в выясненной схеме я ничего не упустил.

 

ГЛАВА пятая

Утром здесь все было как всегда, где-то рядом с «Красным троллем» на окраине Непруга забивали скот, солили, коптили и вялили на солнце мясо, а в центре городка проматывали заработанные тяжким трудом денежки в необузданных кутежах.

Как положено обойдя все гостиницы, я шла назад, для себя решив, что завтра первым караваном отправляюсь к себе... но тут недалеко от «Толстого эльфа» я заметила знакомый силуэт.

-          Андро! - казалось, радости моей не будет придела, но тут до меня дошло. «Ох и достанется же мне за самоуправство!» - я поежилась и сбавила темп. Да и о «девичьем» голоске надо забывать...

Маг с ужасом смотрел на меня, что бы холодно спросить:

-          Что ты здесь делаешь, Оленек?

-          За вами приехал... - Маг нахмурился еще сильнее, пришлось оправдываться:

-          Я очень аккуратно, на «скверные танцы» не ходил, ни во что не играл, нигде не пил, только вас искал! - Тролль, так все по-девичьи вышло! Я виновато склонила голову, пока маг обдумывал мои слова.

-          Ты не понимаешь, как это опасно! Я такую глупость даже предусмотреть не мог!

Ох, попала... Я опустила глаза, разглядывая замерзшую грязь под ногами. Мало мне Марты, теперь Андро начал. И, не пытаясь вслушиваться в недовольный монолог, насупилась. Но маг, запнувшись на выражении, «... недооцениваешь опасность» - резко прервал лекцию. И со вздохом сказал:

-          Пошли, я скоро все закончу, и мы найдем караван.

Я кивнула и, не поднимая взгляда, уцыло волоча ноги, пошла за хозяином.

Сначала мы пошли к Барбу, я все это время шла позади и дожилась Андро за дверями. Со мной он не разговаривал, полностью уйдя в свои мысли. Прислонившись к стене, наблюдала за Андро, делая вывод, что внешне маг сильно сдал - шел, пошатываясь, отдыхая через короткие промежутки пути.

Очень скоро мы на самом деле все закончили и пошли к караван-сараю. Андро купил для нас места на целой телеге и, устроив меня в ней, сел рядом.

Ехали с караваном в ночь. Холод был невозможным... Я выдыхала на пальцы, пытаясь их хоть каплю отогреть, ног уже не чувствовала ,тепло сохранилось только где-то в спине, остальное замерзло так, что болело. Ну, когда же мы доедем? И с ужасом понимала , что наш путь в самом начале...

Андро заметил, что я сжалась в комочек, снял с себя новую толстую мантию с меховым подбоем и молча укрыл меня, оставшись в своем тонком балахоне.

Я пыталась сопротивляться, но маг и слушать не хотел. Успокоив меня, он щелкнул пальцами и вокруг него появился прозрачный кокон, с которого соскальзывали снежные хлопья, не касаясь и не оседая на нем. Вот, значит, укрылся от стихии.

Укутавшись до носа, я расслабилась и свободно откинулась в сено, вытянув ноги. Путешествовать лежа было куда легче, чем сидя,так что, спрятавшись от непогоды, я размышляла над тем, сколько стоит настоящая любовь... Эта тема в голове появилась от того, что я чуть не расплакалась от доброты старого мага. И в этот момент любила его так... так... Вот «как» я и пыталась понять.

Наверно я могла отдать за него единственное, что имею - жизнь... а что ещё можно сравнить по ценности? По привычке пожала плечами. Да. Я отдам все, что угодно ради его счастья и безопасности. И да, свою жизнь тоже.

Расчувствовавшись от подобных мыслей, я преданно вгляделась в старого мага и спросила:

-           Я вас по гостиницам две недели искал, а вы где были?

-           У друга... я заболел.

Я вздохнула, ну такого я предусмотреть не могла...

-          А Орлик? Он-то цел? - Я только что вспомнила, ведь Андро отправился в Непруг на моем любимце.

-          По... дарил, - с запинкой сухо ответил маг и отвернулся. Я грустно вздохнула. Мне ничего не осталось, как устроиться по удобней и уснуть, хоть так сокращая путь домой.

После возвращения выспавшись у себя на чердаке, я первым делом понесла Марте кошель с остатками денег, но экономка суматошно носилась по лестнице, самолично накрывая стол для хозяина в маленькой столовой:

-          Оставь, купи себе что-то теплое! А пока пойди, поешь... - Она отмахнулась от меня и вновь побежала на кухню.

Андро пока не показывался из своей комнаты, так что, закинув новое заклинание в карман, я понеслась хвастаться к Фиалке. Которая, как всегда шила сидя у нашего столика. В очаге уютно горел огонь, а на стене меня ждал сюрприз - замечательное платье из бежевого шелка.

-          Нравится? - довольно спросила подруга, пока я затаив дыхание, смотрела на это чудо.

-          Фи, и когда ты только успела?! - Я еле оторвала взгляд от красоты сшитой Фи, все не в состоянии поверить, что «это» мне!

Милая швея усмехнулась:

-          Две недели, большой срок. И я его еще не закончила... Как съездила? - под конец ее голосок зазвучал с угрозой.

Я отмахнулась, «нормально», потом видя недовольное лицо подруги, пояснила:

-          Нашла мага,и мы вместе вернулись обратно. Хвалиться особо нечем, зря поехала. Он и сам без меня все сделал.

-          А мне сказать? Забыла! Ты думаешь, как я узнала, что ты уехала? У Марты спросила, когда тебя целую неделю не было! Я так волновалась! - Фиалка, качая головой, продолжила шить, опустив взгляд на серую шерстяную ткань, лежащую на коленях.

Плюхнувшись на соседний стул, сложенный нами из камней, я виновато сообщила:

-          Я не могла, предупредить, сама не знала, что поеду. И спасибо тебе, Фи, за сюрприз, но не стоит тратить на меня столько всего,ты лучше его продай и купи себе что-то теплое...

-          Глупости! Я, как только ты мне помогла, решила, что с первого жалованья куплю ткань и сошью тебе что-то этакое...

Меня беспокоило, что такое дорогое платье из эльфийского шелка предназначено мне, и я тихо добавила, пытаясь ее вразумить:

-          Это платье просто так не наденешь, да и не с чем... - я очень приуныла. Мне безумно хотелось его, но принимать настолько дорогой подарок я не могла.

-          Смотрю, у тебя шаром покати. Давай, я что-нибудь приготовлю.

Фиалка кивнула в сторону корзинки с овощами.

Я достала из своей сумки нож, помыла овощи и, грустно вздыхая, села поближе к огоньку их чистить . Ресницы щекотно касались щек, а нож привычно крутился в руках. Когда я начистила достаточно картошки и морковки, положила овощи в котелок и поставила все на огонь...

-          Так тебе оно совсем не понравилось? - тихо спросила подруга. Я вскинулась:

-          Что ты! Я в полном восторге! Только не могу принять такой замечательцый подарок!

-          Тогда и я не могу принять твои! - возмутилась Фи. - Мне уйти жить в лавку? И вообще, скоро Лазурный бал во дворце, будут все горожане! Значит,и надеть его ты туда сможешь...

Зная, что упрямством мы с ней очень схожи, я проворчала:

-          Вот же! Я пойду на бал, только если ты пойдешь со мной! - и лукаво улыбнулась. Но Фи не испугалась, вдевая новую нитку в иголку, сообщила:

-          Пойду, конечно! У меня есть платье, подходящее к твоему... вот только надо попросить моего хозяина.

-          О чем?

-          Да так... - Фиалка отмахнулась. - Неважно.

Я ещё раз осмотрела висевший на стене ворох кружев, шелка, кисеи и газа - наряд превзошел все мои ожидания и мечты. Все же Фи, настоящая мастерица! Тут до меня дошло, «что» она собиралась попросить у хозяина.

-          Фиалка, не вздумай влезать в долги! У меня остались деньги с поездки! Если ты о перчатках и прочем, как будешь свободна - пойдем и купим! И вообще... начнем сборы на бал по всем правилам!

Такое заманчивое предложение подняло настроение цам обеим,так что вечер мы провели весело : планируя покупки и обдумывая, какие украшения подойдут столь богато отделанному платью.

Пока я накрывала на стол, Фиалка доставала из сундучка свой наряд из синего шелка, сшитый куда проще, чем мой «сюрприз», а я, взглянув на ее парадное платье, пообещала купить ей самое красивое украшение:

-          Фи, да у тебя тут море вариантов! К нему столько всего подойдет, ведь чем проще фасон, тем больше украшений надеть можно! Значит, перемерим все безделушки, что будут в лавке!

Мы наполовину расправились с овощной похлебкой, когда я хлопнула по карману и вспомнила о покупке:

-          Фи, я тут такое купила, минуту... - я вынула бархатную коробочку с заклинанием и гордо показала подруге. - Оно, правда, немного сломано, то есть исчезает внезапно само собой, но мне так хотелось попробовать это и, проверить, как оно действует, что я не удержалась и его купила!

-          Ух, ты... Я о таких и не слышала, а ты мне сейчас покажешь? - откладывая пустую тарелку, с надеждой спросила подруга.

-          Не, надо обдумать какую внешность стоит принять! Я хочу продумать каждую деталь! Я давно мечтала стать путешественником, значит, это будет молодой мужчина,так как молодой даме одинокое плаванье не к лицу...

-          Да? Тогда не делай его высоким! А то будет смешно, если твоя голова будет проходить сквозь стены.

Представив себе эту картинку, мы захихикали, а когда пошли предложения по длине носа и прочих деталей, смех уже был до слез.

АЛА

-Так они считают, что это мои войска напали и уничтожили несколько эльфийских семейств с детьми? Поверить не могу! - Дубовик покачал головой и вновь уставился в отчет. - Дети... Они погибли?

Устало кивнул. Я очень торопился вернуться, что бы успеть сообщить королю о выводах и остановить назревающее безумие. Но враг опережал меня на шаг.

Едва мы пересекли черту города, как начальник стражи сообщил мне о том, что якобы наши войска напали на пограничные селения эльфов и всех вырезали.

-          Проклятие! Извините меня за несдержанность, дорогая. Заговор гораздо опаснее, чем я полагал! - Королева, прикусив губу, кивнула, ее сейчас меньше всего волновали грубые выражения супруга. - Они не просто лишили нас защитных артефактов. Они ставят целью стравить нас с эльфами! - словно королева не слышала моих пояснений, возмущенно повторил король.

-          Да, - в десятый раз кивнул я. Его величествам понадобилось время, чтобы осознать весь трагизм происходящего...

-          Но это ввергнет Лазурь в хаос! - воскликнула Лилея,

мгновенно практично добавив. - Так куда лучше спрятать наших детей?

Король, был потрясен не меньше королевы и, медленно качая головой, сказал:

-          Если начнется, найдем куда, а пока... надо остановить это безумие! Я сейчас >це пошлю письмо Владыке эльфов!

Только я хотел заикнуться, что его перехватят, как Дубовик добавил:

-          Писем будет несколько! Пару прикажу отправить тайно, несколько с отрядами охраны, одно поедет официально! Как можно скорее надо остановить это безумие!

Я все же вмешался:

-          Трудно себе представить, что таким образом нас третируют эльфы! Хотя уверен, что ближайшее время вы получите доказательства, что все эти похищения - их рук дело! Кстати, я выяснил, что похищенный из замка артефакт не давал возможности колдовать во дворце. Кажется, это я уже говорил... И еще... - я помолчал, собираясь мыслями, и мрачно добавил:

-          Даже заговорщики, стравливающие наши страны не способны предугадать, что произойдет, если они, достигнут своих целей... - его величество не сводил с меня напряженного взгляда. - У меня нет доказательств, но я уверен, что эта война затевается для чего-то конкретного...

-          Чего же? - не выдержала королева, взирая на меня с неподдельным ужасом.

-          Я считаю, что на нас собрался напасть кто-то третий, а что может быть удобней, чем воевать с государствами истерзанными междоусобной войной?

В тронном зале повисла тишина - было слышно, как весело потрескивают дрова в камине, а за окном воет ветер...

-          Однако, как ни умна политика марионеток, работающих на врага, это не означает, что заговорщикам удастся выполнить все задуманное. А потому нам следует остановить, - довольно

оптимистично подвел итог я. Сейчас нельзя деморализовывать монарха.

-           Тебе придется задействовать для этого всех твоих людей, - вздохнув, с печалью сказал королева. - А мне, так вообще... хочется забрать детей, муящ и убежать!

Ну вот, ещё и королеву успокаивать . От нее зависело настроение и действия короля.

-           Нет, ваше величество! Вам, как королеве, необходимо через неделю-две устроить ежегодный Лазурный бал для подданных и послать богатые дары Владычице эльфов. И, конечно, готовиться к самому скверному исходу - обновите тайное убежище в горах. И главное, чтобы ваши фрейлины ни слова не знали,иначе все и в подробностях будет знать последний сапожник государства!

Лилея кивнула. Думаю, указав ей, план действий я, поступил очень разумно. Ее глаза загорелись, и уныние тотчас покинуло ее величество, она была готова приступить к делам сейчас же! Ради детей королева исполнит все безупречно, а если она и наследники будут в безопасности, король будет действовать куда активней!

Я желчно усмехнулся. Надо же, в кои веки людскому королевству повезло - король семьянин, без скандалов и безумно дорогих содержанок, носящих на пальчике годовой доход государства, - и на тебе,такие испытания!

•kit it

В связи с какой-то забытой датой бал передвинули на месяц вперед. Значит, он состоится через десять дней,и теперь он попадает на осень, а не зиму. Чему мы с Фиалкой из практичных соображений, конечно, были безумно рады, - красивые тонкие плащи сшить ещё можно, но откуда взять

столько меха, чтобы пошить дорогие накидки для бальных платьев?

Пока на рыночной площади две богато наряженные дамы обменивались мнением о великолепных дарах, посылаемых в честь праздника вечному союзнику - эльфам, мы с Фиалкой докупили перчатки, туфли и кое-какие не очень дорогие украшения, справедливо рассудив, что «меньше» блеска - лучше, чем «много» или вовсе «ничего».

Шагая с рыночной площади назад к дому Фиалки, нас еще ждал обед с горячими пирогами, купленными только что в булочной. Взяв Фи под руку, я делилась последними новостями:

-           ... Знаешь, что Марта еще мне сказала? - я все это время рассказывала подруге о предстоящем празднике. Фиалка с улыбкой кивнула головой. - Что в этом году для праздника займут не только парадную площадь перед дворцовыми воротами, но и две прилегающие улицы. Все фонтаны на них будут бить вином, а праздничные столы уставлены вазами с конфетами!

Фиалка довольно облизнулась:

-           Да? Настоящими? И заморскими?

Я активно закивала:

-           Да! И лимонад настоящий будет! Сама видела, как повозки с заморскими фруктами подъезжали к дворцу. Вот. А ещё Марта сказала , что пригласили эльфийских поваров, но те почему-то отказались,так что все готовит королевский Шустрин... а это значит, что все будет пусть простое, но вку-у- сное!

Мы сладко в унисон причмокнули, предвкушая настоящий праздник.

Вообще, последние десять дней были такими беззаботно счастливыми, какими, и подумать не могла. Дома была тишина, Андро, заработавшись, почти не появлялся. Марта, то и дело печально бродившая по лестнице, пребывала в каких-то своих беспокойных мыслях и меня не трогала.

Фиалка закончила все приготовления и дошила последние детали из задуманных украшений к балу. А сегодня мы докупили остальное.

Миновав ругающегося молочника и хохочущую толпу зевак - с тележки упал и раскололся гигантский кувшин со сливками, образовав грязно-белую лужу, быстро утекающую под гладкий булыжник мостовой - мы свернули на небольшую улочку, сбираясь сократить путь через знакомый проулок. Но тут случилась неприятная неожиданность.

Нам на встречу уверенным шагом, с видом человека, имеющего спокойную совесть и средства к жизни, шел Бредис. Новый черный плащ с серым шелковым подбоем, выглядывающим при каждом шаге, благородно обтекал широкие плечи воина, добавляя ему важности. Я с насмешкой цокнула языком - видно только жалованье получил, раз к празднику обновки на рынке накупил.

После того инцидента с падением в тренировочном зале, я больше на занятия к Бредису не ходила, особенно, когда обнаружила, что магия старой пьяницы из Непруга подействовала как надо. Конечно мой лук короче и слабее боевого пехотного, но длиннее и сильнее тех, какие обычно используют наездники, да и магия на его боевые свойства не повлияла. Просто я теперь больше не промахиваюсь... вообще.

Бредис пересек параллельную улицу у рынка и вышел прямо на нас.

В отличие от него, у меня совесть спокойной не была. Хотя это он на меня тогда упал... но ведь это я провоцировала пьяного. И, главное, встречать его сейчас, да еще в женском платье, ну вообще не хотела. Но так как, разойтись в таком узком месте не представлялось возможным, я суетливо нырнула в сумочку Фиалки.

- Оль... что случилось? - забеспокоилась по друга,тут же остановившись и с опаской оглядевшись.

-           Потом... - зашипела я, выудив из ее сумки кусок кружева для будущих вееров и нацепив его на лицо в качестве вуали, завернула концы под капюшон плаща.

Тут и она заметила приближающегося Бредиса и видимо о чем-то догадалась . Фиалка, скрывая смех, тихо сообщила:

-           Так ты сильнее к себе внимание привлечешь, у нас такое не носят.

-           Ничего... - пыхча над завязками, кусочек кружев запутался в волосах, отозвалась я, - а может я приезжая!

Фиалка, прикрыв ладонью рот, захихикала ещё сильнее:

-           Выглядит скорее, что ты не только приезжая, но еще немного не в себе. Кто >це носит вуаль со старым толстым шерстяным плащом?

-           А может у меня шрамы во все лицо? - выдвинула я последний аргумент, наконец, со вздохом облегчения опустив руки. Фиалка закатила глаза. Тут пришлось внезапно замолчать, Бредис был уже в пяти шагах.

Видимо повышенный интерес Фиалки не прошел даром и Бредис, остановившись, галантно спросил:

-           Милые рябиночки, я вас знаю? Я вас обидел? Позабыл поздороваться? Оскорбил невниманием?

-           Нет, благородный солдат, это мы беседовали о своем... - почтительно сообщила Фиалка и, скромно потупив глаза, и поклонившись, быстро потащила меня прочь.

Я заметила, цак Бредис мгновенно отметил и зацепился за неосторожное слово «солдат», так как сейчас ничего в нем не выдавало военного. Я про себя тяжело вздохнула... Фи, что ты наделала, он же теперь не отстанет!

Так и получилось:

-           Рябиночки, девочки... так надо это исправить! Я, может,искал вас таких всю жизнь!

-           Прощайте, почтеннейший... - вежливо, но сурово проговорила подруга, потащив меня по проулку дальше. Я послушной овечкой потопала за ней. Хоть бы Фи свернула куда-нибудь, лишь бы не к своему дому!

-          Нет... так не получится. Я должен узнать кто вы, прекрасные девы!

Взглянув на свои грубые плащи, деревянные башмаки с торчащими из них толстыми шерстяными носками, мы, переглянувшись, засмеялись и прибавили шаг. Ну и скажет, вот же льстец!

-          Постойте! - Бредис быстрым шагом кинулся за нами. Я, склонившись к уху Фиалки, шепнула:

-          Ему деньги карман жмут,ищет с кем их просадить...

-          О... Такой глупый? - шепотом удивилась Фиалка.

-          Да нет... он не глупый, даже наоборот... просто... - я пожала плечами, - одинокий что ли.... Ну, ненужный никому...

Тут я, захлопнув рот ладонью, поняла, что допустила большущую, нет, гигантскую ошибку - я этими словами о его одиночестве заронила жалость в добрейшее сердечко Фиалки! Она, остановившись, внимательно оглядев догнавшего нас Бредиса, сказала:

-          Сейчас мы спешим, но будем рады завтра увидеть почтенного господина ца балу у короля...

Я презрительно фыркнула - ни-за-что. Я точно рада не буду! Бредис с подозрением меня оглядел, но после слов Фиалки ему ничего не оставалось, как вежливо поклониться и сообщить, что он с большим нетерпением будет ждать завтрашнего дня, да так, что даже спать от волнения не станет!

Мне, возмущенной такой наглой ложью, захотелось его передразнить, но Фиалка в ответ учтиво склонила головку и улыбнулась . То же самое пришлось сделать и мне...

Когда мы отошли, я презрительно буркнула, что спать он точно не будет, так как в трактире ему будет не до сна. На что Фиалка, рассмеявшись, резонно ответила:

-          Нет, сегодня он сделает исключение, и пойдет спать... так как , если сегодня спустит все жалование,то завтра нечем будет угощать «милых рябинок», которых он «искал всю жизнь».

Я пожала плечами и, стягивая с лица кружевную «вуаль», улыбнулась - все может быть . Но меня финансовые дела Бредиса интересовали меньше всего. Завтра мой первый бал, пусть он и для простых горожан, но оркестр будет настоящий, площадь украшена не хуже дворца, а мое платье - просто чудо как прекрасно!

•kit it

Ежегодный бал Дубровика в этом году имел у лазурян громадный успех. Мало того, что угощение было просто чудесным,так по приказу короля от ворот убрали стражу, позволив простым горожанам, при желании, заходить в бальный зал дворца.

Хотя на это немногие решились - на парадной площади и без помпезности аристократов и королевского окружения ещё с утра кипело веселье. Столы ломились от аппетитных лакомств, фонтаны били вином, возле столов стояли бочки с лимонадом. Выступали клоуны, вокруг которых стоял несмолкаемый хохот. Музыканты без устали играли веселые мотивы, подбивая народ на бесконечные танцы.

Мы с Фиалкой разодетые, как две аристократки, очень даже по простому пробовали все, что только захотелось! Я уже прозапас набила свой кошель конфетами,и, уложив на лист бумаги, заменявший на празднике тарелки, ровно пять разных сладких пирожков, высматривала на столе, не упустила ли что ещё вкусненькое...

Фиалка от пирожков отказалась, зато ее покорил вкус лимонада, и она уже трётий раз ходила к бочке, что бы наполнить наши кружки. Где и встретила Бредиса!

Вот кого я видеть точно не хотела! Мне пришлось оставить подругу беседовать у стола - сначала ей надо отделаться от

приставучки, а потом уже праздновать дальше.

Обнаружив в отдалении стол с эльфийскими фруктами, я пристроилась в уголке под оградой ведущей к мосту и, зажмурившись от удовольствия, принялась за первый пирожок с абрикосовым вареньем и орехами... но раскрыв глаза чуть не подавилась, недовольно наблюдая затем, как Фи с Бредисом пошли танцевать.

Все удовольствие от пирожков мгновенно пропало. Я отложила тарелку в сторону и с досадой отвернулась . Ну, надо было ему так испортить замечательный праздник! Медленно, не скрывая отвращения, я вновь повернулась к парочке. Бредис ел довольными глазами зардевшуюся Фиалку. Небось, опять ляпнул что-то неприличное. Приподняв свободной рукой раскрытый веер, она раздраженно покачала головой.

Но что делать мне? Чувствовала, что уже мутит от съеденных сладостей, а ещё меня затопило чувство вины. Это ведь я Фиалке представила Бредиса как страдающего от одиночества человека,и она, по доброте душевной, тут же ринулась ему помогать . Интересно, через сколько времени Фи поймет, что с одиночеством этот тип успешно совмещает полную, я бы сказала до самозабвения, самовлюбленность?

Я грустно оглядела веселящуюся толпу. Что ж, мне представился шанс попасть во дворец. Будущий путешественник или нет, в конце концов!

Миновав длинный мост, осторожно вошла. Охраны на входе не было. Где идет праздник, можно было догадаться по громким звукам музыки и выходящим гостям. Но пока это меня не волновало. Я робко прогулялась, по отделанным самоцветами длинным коридорам, внимательно изучая и наслаждаясь красотой горного замка, стены которого были украшены не картинами или дорогими коврами, а огромными панно из драгоценных камней. Именно из-за богатой добычи разноцветного корунда* в прошлом здесь шли жуткие войны, и дворец со стороны больше напоминал боевой замок с

защитными укреплениями, чем изысканное королевское жилье.

(*корунд красный - рубин, корунд синий - сапфир и так далее).

Вдоволь насмотревшись на подобную красоту, я решила, что пришло время, идти на праздник в замок короля.

Бальный зал дворца переливался всеми цветами радуги, дрожал от смеха и музыки, принимая парад самых модных туалетов. Каждый следующий костюм еще больше потрясал и впечатлял красотой, чем предыдущий. Но красивей всех была королева. Ее платье было мерцающего изумрудно-зеленого цвета, отороченного золотым. На шее висели изумруды в тон. Рыжеватые волосы были убраны в скромный пучок, украшенный драгоценной приколкой. Она любезно улыбалась, кивая на поклоны подданных.

Мое собственное платье казалось простым и незатейливым по сравнению с одеяниями придворных дам вокруг. Хотя я не удивилась и даже была довольна тем, что мое оно не выделялось, оставаясь на уровне «простенько, но со вкусом» - это давало мне возможность, не привлекая внимания, гулять по залу, изучая все изнутри.

Минуя пары, выстроившиеся в каре для очередного танца, подошла к столам, возле которых почти никого не было,так как по залу ходили слуги с подносами. Ефобовать сладкое уже не хотелось . Напиток я себе выбирала, опираясь на внешний вид. Взяла высокий красивый бокал, украшенный сладкой, словно морозной каемкой, даже не подозревая, что в нем,и направилась гулять по украшенному залу, потягивая терпкий напиток и с любопытством разглядывая наряды гостей...

Жаль, Фиалки нет, она бы смотрела на такое, не отрываясь, пытаясь запомнить, чтобы следом нечто подобное пошить. Я равнодушно потягивая горьковатую жидкость из бокала, обошла зал вдоль стен, любуясь портретами и шелковым шитьем на гардинах... И чуть не столкнулась с кучкой

пожилых дам в потрясающих туалетах, одна из которых, лукаво показав глазами на мой бокал, весело предупредила:

-           Не увлекайся этим, милочка, потом самой неловко будет...

Я кивнула и улыбнулась - увы, предупреждение явно

запоздало. Перед глазами что-то плыло, звук слышался, будто со стороны. Хотелось безудержно смеяться и танцевать.

Дама подозвала слугу и что-то тому сказала:

-           Попробуй вот это, полегчает.

Я с благодарностью кивнула, принимая от слуги новый фужер. Осознавая, что со мной не все в порядке, направилась разыскивать тихое место, чтобы спокойно посидеть.

Осмотревшись, нашла убежище в эркере* за заморскими пальмами и маленькими глотками потягивала из высокого фужера сдобренный специями другой крепкий напиток, от которого прояснилось в голове и немного поутихло веселие и желание танцевать.

*Эркер - выступающая из плоскости стены закрытая часть здания. Позволяет увеличить внутреннее пространство помещений, а также улучшить их освещенность и инсоляцию, в связи с чем обычно снабжен окнами, преимущественно остеклён по всему периметру.

В эркере во всю стену было окно, из которого как на ладони была видна площадь с людьми. Наблюдая из-за стекла за горожанами танцующими на улице, я наткнулась взглядом на Фиалку и Бредиса.

Фиалка уже счастливо улыбалась Бредису, в ее руках я заметила бокал похожий на мой первый. Н-да...

Оставив опустевший фужер на подоконнике, я выбрала путь к выходу в обход танцующих, но тут мой взгляд уперся в эльфа. В отличие от придворных, вырядившихся в шелковые камзолы и туфли на высоких каблуках с огромными драгоценными пряжками, таинственный эльф был одет просто - в повседневный колет* без украшений и плотные бриджи цвета ночного неба,туго обтягивавшие его длинные ноги, поверх которых были надеты кожаные сапоги, как у стрелков короля.

Я всегда считала, что эльфы это нечто субтильное, подвижное, легковесное, что так ценится в светском обществе, но в данный момент, сравнивая эльфа и придворных, осознала, что он не выглядит изящно и утонченно. Он выглядит сурово и мужественно, совершенно не стараясь произвести на окружающих подобное впечатление.

*короткая, до бедер или до талии, верхняя мужская одежда прилегающего силуэта, застегивающийся спереди на пуговицы или крючки

Обратив внимание, что в зале он один без собратьев, я задумалась. Странно, к нам на праздник даже эльфийские повара не приехали, а тут аристократ собственной персоной пожаловал. Может изгой какой? Интересно, у эльфов бывают изгои?

Остановившись на столь интересном вопросе, я скользнула равнодушным взглядом по иностранному гостю и быстро направилась к входу, досадуя на задержки - придворные то и дело собирались кучками пообщаться, а ломиться сквозь них, как через толпу на базаре, мне не позволяло какое-никакое воспитание.

Дождавшись тишины, укрывшись плащом, я вышла из дворца, накинула на голову капюшон и поспешила по мосту на площадь к подруге.

Все же какие высокомерные негодяи, эти нелюди. Я же ясно

сказала, что мне некогда! Но он не принял всерьез отказа какого-то там человека! Нахальный эльф испортил мне весь праздник!

И, не только он.

Снаружи внезапно ухудшилась погода, ветер до неистовства оживил флаги, бросая пригоршни мокрого снега в высокие оконные стекла и, судя по тишине, разогнал на площади большую часть гостей и музыкантов.

Проглотив ком в горле, от досады, что праздник прошел так бесславно и его не вернуть, я медленно обогнула каменную изгородь и передо мной оказалась площадь с журчащим посередине фонтаном. В отличие от бального зала, в замке, особенного оживления здесь не было. Под снегом остались танцевать только несколько храбрецов, в основном молодежи, ожидающих обещанного салюта.

В поисках подруги я осмотрела все лавочки, но ее нигде не было. Но Фиалка не могла уйти без меня!

В этот момент на самой дальней лавочке, у входа на площадь, я заметила мужчину, который пьяно вцепившись в плечи отталкивающей его девушки, силился поцеловать ту в губы...

Фиалку! Которая, покраснев от раздражения, тщетно пытаясь соблюсти приличие, отбивалась от него. Так... пора вмешаться! Сама «заварила кашу» самой и вытаскивать подругу.

Пьяный Бредис ужас, что такое! Мало мне на сегодня бешеного эльфа! Стиснув зубы, я перепрыгнула последние ступени, ведущие вниз с моста,и вылетела на площадь, собираясь задушить Бредиса голыми руками.

Заметив меня, Фи вскочила со скамейки и, словно все в порядке, весело сказала:

-           Я думала, совсем замерзну пока тебя дождусь... - и, повернувшись к недовольному Бредису, сказала:

-           Это моя лучшая подруга, Ольюшка. А это Бред...

Я «удачно» ее перебила:

-          Этот Бред тебя не обижал? - Фиалка опустила глаза на руки, прикусив губу и пристально изучая свои ногти.

Бредис от столь дерзких слов какой-то пигалицы, усмехнулся и с насмешкой на меня посмотрел : «Что ты мне сделаешь, козявка?», а я гневно продолжала:

-          А то я уже стражу звать хотела! Королевские из замка... они со всякими там стрелками не путаются!

На этот раз Бредис улыбаться перестал, всем известна старинная вражда королевских с простыми стрелками, им только повод дай до такого как Бредис докопаться! И даже то, что я непонятно откуда знаю, что он стрелок, не вызвало у пьяного солдата ни малейшего интереса.

Я стояла, сурово глядя на своего бывшего учителя, про себя удивляясь, что там с моим лицом намудрила Фиалка, что он в упор меня не узнает.

-          Зови, зови своих замковых служак, раз хотела... Чего молчишь? - Очевидно, Бредис уже пришел в себя и с пьяной удалью ринулся в бой, показывая, что ему любое ущелье по колено.

Думает, я обманываю. А мне может тоже все по колено!

Я набрала воздуха, чтобы дико завопить, но все испортила Фи, кинувшись ко мце:

-          Оль,ты что! Ничего страшного, Бредис просто перебрал. Я уже давно бы убежала, но ждала тебя.

Словно не замечая нагло усмехающегося «Бреда», я спросила:

-          Ничего, значит... И как ты от него отделаешься?

-          Ну... я попрошу его. - Она с надеждой посмотрела на пьяного негодяя. Но Бредис, окончательно убежденный в своей безнаказанности, разгоряченный крепкими напитками, схватил не ожидавшую такого вероломного нападения Фиалку и, наконец, поцеловал. Сделав это для показа - кто тут главный,и как ему плевать на нас. Этим он не только обидел Фи, но и неподдельно оскорбил меня!

Я изо всех сил завизжала, ожидая помощь дворцовой стражи.

Но первым на мой крик откуда-то явился тот самый синеокий «гость короля».

Он с усилием отдернул негодяя от Фи, развернул и врезал Бредису в челюсть. Я, холодно наблюдая за стонущим стрелком - пить меньше надо! - обдумывала ситуацию. Так... одну проблему решили, вторую нажили. Эльф вежливо спросил у Фиалки:

-          Вы в порядке?

-          Да-да, спасибо... - испуганно выдохнула она, одергивая плащ

Внимательно наблюдая за ней, стиснула зубы. Если она ещё раз скажет, что Бредис дурак потому, что всего лишь перебрал лишнего, я на нее серьезно обижусь! Нечего слабовольно защищать негодяя!

Но Фи опустив глаза, поспешно отступила от поднимающегося Бредиса, и торопливо сказала нежданному спасителю:

-          Позвольте нам уйти, не хочу, чтобы нас допрашивала стража. - Эльф еще раз ударил приподнявшегося стрелка кулаком в челюсть, отослав тем самым в долгий сон. Нашему защитнику тоже грозил допрос и я сказала:

-          Стемнело, сейчас в честь праздника будет салют,и вам тоже лучше уйти...

Эльф вновь, как в бальном зале, молча протянул мне руку. На этот раз я прятаться не стала. Не понимая, чего он хочет, мягко подала свою. И почувствовав легкое прикосновение его губ к своей ладони и, посмотрела эльфу прямо в глаза, поняла - что- то произошло. Я ещё до конца не постигла, что случилось, но душе словно передалась нежность его поцелуя, заполнив ее так, что у меня перехватило дыхание...

Тут веселая толпа, со смехом, музыкой, гомоном и шумом от хлопушек, хлынула из дворцовых ворот на площадь. Фиалка, устало наблюдая за народным весельем, без малейшего намека на радость в голосе, сказала:

-          Вот и салют. Праздник кончился...

Но едва под громкие радостные крики ударил первый салют в честь праздника, как на площади полной радостных людей появились с жуткой вестью какие-то люди в окровавленных одеждах:

-          Война! Эльфы подло напали на Лазурь!

-          Надеюсь, не в буквальном смысле? - спросил разодетый в эльфийские шелка толстый мужчина с бакенбардами, надменно поглядывавший на израненных солдат.

-          В самом настоящем... Граница опустошена, мы - единственные выжившие в той бойне! Трое из целого отряда в сто человек!

Страж у моста добавил гнусное ругательство, кто-то в толпе запричитал, наконец, до всех дошло:

-ВОЙНА!

Я, еще не осознавая, что это все значит, оглянулась на уходящего в темноту эльфа и чуть не заплакала. Словно я теряла что-то родное, и единственцо близкое...

 

ГЛАВА шестая

Я оторвал взгляд от небрежно сложенной записки, с перечнем найденного при обыске, которую только что получил от начальника стражи. Время пришло. Может и не стоило начинать все во время бала, но кто поручится, что уже не поздно?

Когда Репень поднялся, чтобы произнести тост за здоровье короля Дубовика Второго и королевы Лилеи, кивнув стражам на дверь, я любезно справился у казначея:

-           Все вещи собрали? Или что-то в карету не поместилось?

-           Да... - но тут же он запнулся, громко втянув воздух сквозь зубы. - О чем это вы, Андро? - вспыхнул он, сжав пальцами бокал так, что тот треснул. Осколки от лопнувшего бокала со звоном упали на стол, разбрызгав содержимое на замерших в шоке гостей.

-           О том, что ваши наниматели, наконец, расплатились, и вы решили убраться из Лазури подобру-поздорову пока есть время...

-           Не вижу смысла удостаивать ответом подобную инсинуацию! - нагло завопил Репень, взывая возмущенными взглядами к застывшему в замешательстве королю.

Я подал знак, и охрана, подхватив казначея под руки, вытащила из-за стола. В то же мгновение Дубовик удивленно уставился на меня:

-           Что случилось? - сдержано спросил он.

-           Ваше величество, мне только что сообщили, что после бала сей господин со всей семьей и состоянием, заработанным на службе Вашему Величеству, собирался покинуть пределы Лазури...

Дубовик, в ожидании дальнейших пояснений замолчал, пристально оглядывая своего казначея.

Королевские стражи по моему сигналу быстро обыскали

Репня, обнаружив за праздничным поясом в тайном кармане кинжал, годный убить не только короля, но и горного тролля. Я усмехнулся:

-          Никак с бала на охоту в горы собрались? Что ж... осталось тщательно проверить ваше логово, хотя в данной ситуации это у>це формальность...

-          Вы не имеете права! Я второе лицо в королевстве, а не какой-то бродяга-маг...

Вызов был обращен к самому королю и тот на него ответил:

-          Я надеюсь, Андро сейчас представит нам доказательства твоей невиновности?..

Суровый взгляд короля в сторону предателя ясно показал, что, несмотря на спокойный тон, милости Дубовика казначею не видать как своих ушей.

Его величество медленно повернулся к задумавшейся супруге:

-          Ваше величество, я уверен, что бал под вашим руководством надолго запомнится нашим подданным и войдет в летописи как самый веселый из всех когда-либо имевших место быть в нашем королевстве... А мне необходимо отлучиться.

Лилея с ласковой улыбкой коротко поклонилась мужу.

Король милостиво оглядел согнутые в почтении головы придворных и вышел. Я, с уважением склонившись перед королевой, двинулся за Дубовиком.

За дверями праздничного зала король, словно мгновенно сменив парадную одежду на будничное платье, мигом растерял всю вальяжность и любезность, жестко приказал:

-          Казначея к палачу. Семью со слугами под замок, все вещи из кареты во дворец! Нет... доставить ко мне, лично!

Андро,идем в мой кабинет! Быстро!

Судя по громким звукам музыки, раздававшимся с площади, начинался бал для горожан. Склонив голову, я двинулся за решительно шагающим по коридору Дубовиком.

Даже не усевшись в свое кресло, едва я вошел в дверь, Дубовик спросил:

-          Так это точно был он?

-          Да... У меня до последнего не было никаких доказательств. Кроме того, скупщики краденного как один рассказывали, что видели похищенный скипетр у эльфийских торговцев в Привражье. Когда мне об этом сообщил четвертый человек, я окончательно уверился, что похищенные артефакты никогда не покидали столицы. Позже у знакомого торговца ворованным уточнил в Небурге, что их там и не было. Заодно узнал, что казначей балуется поставками дворцовых мелочей и не только местным скупщикам. Кому, как ни ему, лично знающему каждого торговца краденным, легче всего известить, что похищенное королевское имущество уже у эльфов. Мне осталось только доказать, что это именно он работал на врага. Но с этим помог он сам, когда внезапно собрался покинуть столицу...